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Research Article

Pacts and Polarization in Venezuela

Author:

Julia Buxton

Abstract

Just one year into his six-year mandate, President Hugo Chávez Frías faced systematic opposition to his government from a powerful anti-Chávez movement. The aim of the opposition was to force a change of administration, through constitutional or unconstitutional means. The authoritative position assumed by the opposition is remarkable, not least because Chávez was a democratically elected head of state who had won a landslide vote on a platform of radical change. The strength of the opposition was additionally surprising because the groups that dominated the antigovernment forces were weak and discredited when Chávez took office. This article argues that opposition parties in Venezuela have experienced an artificial rebirth, which can be explained through an analysis of the regime change that took place in 1998. This catalyzed an intense polarization between pro- and antigovernment groups that precluded the consolidation of moderate ‘transition’ forces that had sought to liberalize Venezuela’s pacted democracy in the 1990s. Although promising a rupture from the status quo, Chavismo was characterized by continuity with an established political culture of exclusion. This led moderates and conservatives to forge an unlikely opposition alliance.

Desde el primer año de su mandato, el Presidente Hugo Chávez Frías enfrentó la oposición sistemática de un poderoso movimiento antichavista. El objetivo de este movimiento era forzar un cambio de administración a través de medios constitucionales o inconstitucionales. Merece atención la posición autoritaria adoptada por la oposición no solo debido a que Chávez fue electo democráticamente sino por que su ascenso a jefe de estado había estado respaldao por una avalancha de votos a favor de una plataforma de cambios radicales. También llama la atención la fortaleza mostrada por la oposición teniendo en cuenta que los grupos que predominaban en dicha oposición estaban bastante debilitados y desacreditados al tiempo de la toma de posesión de Chávez. En este artículo se argumenta que el resurgimiento artificial de los partidos de oposición puede ser explicado a través de un análisis del cambio de regimen que tuvo lugar en 1998. Esto catalizó una intensa polarización entre los grupos pro y antigubernamentales que impidió la consolidación de aquellas fuerzas moderadas de transición que aspiraban a liberalizar el sistema democrático pactado en la década de los 90. A pesar de sus promesas de ruputura con el status quo, el Chavismo dio continuidad a la cultura establecida de exclusión. Esto condujo a que los moderados y los conservadores forjaran una alianza de oposición bastante improbable bajo otras condiciones.

How to Cite: Buxton, J., (2003). Pacts and Polarization in Venezuela. Iberoamericana – Nordic Journal of Latin American and Caribbean Studies. 33(1), pp.31–52. DOI: http://doi.org/10.16993/ibero.161
Published on 01 Jan 2003.
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